Adam5811 November 15, 2016

Det spelade knappast någon roll att Hakeem al-Araibi inte kom in på planen för sin hemkomstmatch.

Den Bahraini-flykting, vars nyligen fängslades i Thailand riktade ett obekvämt strålkastarljus mot korsningen mellan människor rättigheter, diplomati och sport, skulle alltid vara i fokus för Pascoe Vales första hemmamatch för säsongen.

Och det skulle alltid vara ett firande.Även när deras motståndare Bentleigh Greens satte ett, två och sedan tre mål förbi Pascoe Vale-målvakten, förblev stämningen positiv på fotbollsplanen i Melbournes mångkulturella norra förorter.

I rampljuset utstrålade Al-Araibi en slående nåd och lugn. “När jag satt i fängelset, Craig Foster, sa han till mig, många medier, många människor, de väntar på mig”, sa han mellan bilderna med fotbollsfans. “Jag var exalterad över att se hur folk älskar mig i Australien. Det var en stor överraskning.”ABC Melbourne (@abcmelbourne)Hakeem & @Craig_Foster går in på en solig plan på @pvfc_official för säsongens första hemmamatch pic.twitter.com/ZLUNYZSyK622 februari 2019

De älskade honom verkligen på fredagskvällen.När han presenterades för publiken fanns det unga röster som ropade “Vi älskar dig, Hakeem.”

Al-Araibi gick ut på en obefläckad, solkysst tomt för att kasta myntet med Foster, före detta Socceroos kapten som de flesta observatörer krediterar för att säkra sin frihet. På läktaren flyttade under tiden en trupp till trumslaget av dabke, en arabisk dans. Vi har fått höra att sport och politik är åtskilda, men att blanda de två kan rädda liv | Emma Race Läs mer

Som han var under kampanjen för Al-Araibis frigivning var Foster överallt. Tidigare på fredagen hade han publicerat ett öppet brev till Australiens politiker där han uppmanade dem att hedra Al-Araibis historia genom att anamma en mer human politik gentemot flyktingar.Det var ett tema han hamrade på under tal före fredagskvällens match, i halvtid och när han pratade med Guardian.

“Vi är ett spel som byggdes av migranter och flyktingar”, sa Foster. “Därför var det naturligt för oss att kliva fram och kämpa för Hakeem.

“[Men] jag visste inte hur Australien skulle reagera. Det faktum att Hakeem fick stöd från hela Australien är en riktigt kraftfull symbol.”

Foster medgav att han var “lite trött” men verkade synligt lättad över att Al-Araibi var säker på australiensisk mark. Facebook Twitter Pinterest Hakeem al-Araibi hälsar publiken på fotbollsplanen välkomna. Foto: Jaimi Chisholm/Getty Images

“Det var den mest känslomässigt intensiva upplevelse jag någonsin haft”, sa Foster. “Jag visste vilken risk han var under.Några av dessa risker kunde vi inte riktigt formulera offentligt. Vi pratade om återkommande tortyr men vi trodde faktiskt att det skulle bli värre. Vi trodde att ett liv stod på spel.

”Det fanns också vissa [andra risker] i kampanjen.För om det hade gått fel så hade vi gjort det, annars skulle jag ha fått skulden för att ha drivit Thailand för långt.”

Al-Araibis koppling till fotboll hjälpte till att stimulera kampanjen för hans frigivning, även om vissa av de som satt på läktaren visste knappt någonting om sporten.

Madeleine Serle, som var avgörande i #SaveHakeem-kampanjen på sociala medier, hade aldrig träffat Al-Araibi, och hennes närvaro vid matchen var endast fjärde gången hon deltog i en fotbollsmatch.

Hon sa att hon hade sett Foster förespråka Al-Araibi på tv och “blev absolut förvandlad”.

“Jag har ingen idé vad som händer”, sa hon om spelet, ”men det här handlar om principen”.

Mariana Porras, 49, drogs in i kampanjen av Jim Lawrence, 56, en fotbollsspelare som har turnerat som ett fan av Socceroos. Mänskligt misstag och föråldrad IT ledde till Hakeem al-Araibis frihetsberövande, säger gränsstyrkans tjänsteman Läs mer

Över två dagar hade hon hjälpt Lawrence att skapa en enor musen “Rädda Hakeem”-banderoll på vardagsrumsgolvet som blev en match före matchen på lokala fotbollsmatcher när folk kampanjade för att han skulle släppas.

På fredagskvällen presenterade Lawrence en ny banderoll för klubben: en porträtt av Al-Araibi med ett nytt meddelande, “#SavedHakeem”.

I januari valde Pascoe Vale, en klubb i Australiens andra liga National Premier League-tävling, att värva om försvararen och före detta Bahraini internationell.Vid den tiden satt Al-Araibi fortfarande i ett fängelse i Bangkok.

Beträffande lojalitetsgester inom idrotten var det svårt att överträffa.

I fredags, Al-Araibi sa att han var “så tacksam” för att folk hade kommit för att välkomna honom tillbaka, men skulle ha föredragit att vara på planen. “Jag saknar fotboll”, sa han. “När jag satt i fängelset berättade jag för den australiensiska ambassaden, jag sa till alla,” jag vill bara spela. Bahrain, de vill döda mig, de vill döda min framtid.”

Han tränade två gånger förra veckan, men kände sig “svag”. “Jag var trött eftersom jag inte sprungit på tre månader. [Men] jag jobbar på min kropp.Jag kommer att vara starkare än tidigare.”

Lou Tona, Pascoe Vales klubbordförande, sa att det var “upprymd” över att Al-Araibi var säker och tillbaka i sina led.

“Han är en mycket bra spelare, vi skulle kunna göra det med honom ikväll för att vara ärliga mot dig,” sa Tona precis när Pascoe Vale släppte in en straff.

När det närmade sig slutsignalen kom laget, som hade verkat trögt. under större delen av matchen verkade resa sig ur en dvala. Två snabba mål skapade potentialen för en sagolik kvittering på stopptid.

Istället, efter några bortkastade chanser, ett rött kort och ett sista Bentleigh-mål, slutade matchen 4-2.

Det spelade ingen roll.